Descubren la primera población de planetas fuera de la Vía Láctea a 3.800 millones de años luz

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Lograron visualizar los primeros planetas extragalácticos gracias a la utilización de microlentes gravitacionales de quáseres, un hallazgo que hasta ahora no se había confirmado.

Astrofísicos de la Universidad de Oklahoma han descubierto la primera población de planetas fuera de la Vía Láctea, que van de la masa de la Luna a la masa de Júpiter, a 3.800 millones de años luz.

El hallazgo, publicado en 'Astrophysical Journal Letters', fue posible por el aprovechamiento de microlentes gravitacionales de quásares (los cuatro puntos en el contorno de la imagen superior) detectadas con el Observatorio de rayos X Chandra, que han hecho posible esta primicia.

"Mostramos que las microlentes de quásar proporcionan un medio para explorar planetas extragalácticos en la galaxia de fondo, estudiando las propiedades de microlente de la emisión cerca del horizonte de sucesos del agujero negro supermasivo del quásar de fondo, utilizando los telescopios de generación actuales", explican los autores en el documento.

De acuerdo con estos astrofísicos, se necesita una población de planetas libres entre estrellas con masas que van desde la de la Luna a la de Júpiter para explicar los frecuentes cambios de energía observados en el quásar con lente gravitacional RXJ 1131-1231.

La observación se restringió de modo que la fracción de masa del planeta sea mayor que 0,0001 de la masa del halo, lo que equivale a 2000 objetos que van desde la masa de la Luna a la masa de Júpiter por estrella de secuencia principal.

"Estamos muy entusiasmados con este descubrimiento. Esta es la primera vez que alguien descubre planetas fuera de nuestra galaxia", dijo Xinyu Dai, profesor de Física en la Universidad de Oklahoma y coautor de la investigación.

"Estos pequeños planetas son el mejor candidato para la firma que observamos en este estudio utilizando la técnica de microlente. Analizamos la alta frecuencia de la firma modelando los datos para determinar la masa".

Si bien los planetas a menudo se descubren dentro de la Vía Láctea utilizando microlentes, el efecto gravitacional de incluso objetos pequeños pueden crear grandes aumentos que conducen a una firma que se puede modelar y explicar en galaxias extragalácticas.(LaSexta)