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Ciencia

Marte: el fascinante hallazgo del primer lago de agua líquida en el planeta rojo

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Una capa de hielo sobre la superficie de Marte.

Un equipo de investigadores encontró evidencias de la existencia de un cuerpo de agua líquida en Marte.

El líquido fue hallado bajo una capa de hielo en una zona del polo sur de ese planeta.

En ocasiones anteriores se habían conseguido rastros de fluido intermitente de agua sobre la superficie marciana, pero este es el primer signo de la existencia de un cuerpo de agua en ese planeta.

El crucial descubrimiento de la NASA en Marte y qué dice sobre las posibilidades de vida en el planeta

La sorprendente razón por la que Marte perdió su agua y dejó de parecerse a la Tierra

Las tareas realizadas por el vehículo de exploración Curiosity, de la Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en ingles), demostraron que en el pasado hubo agua en la superficie de Marte pero, el enfriamiento de ese planeta ocasionado por su fina atmósfera, dejó la mayor parte de este líquido convertido en hielo.

El hallazgo de agua líquida fue conseguido gracias al uso de Marsis, un radar que se encuentra a bordo del Mars Express Orbiter, que forma parte de la misión de exploración de Marte de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés).

“Probablemente no es un lago muy grande”, señaló el profesor Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica, que encabezó el estudio.

Marsis no pudo determinar la profundidad del cuerpo de agua, pero los investigadores estiman que como mínimo tiene un metro.

“Esto realmente califica como un cuerpo de agua. Es un lago, no algún tipo de agua derretida que está llenando un espacio entre la piedra y el hielo, como ocurre con algunos glaciares en la Tierra”, agrega Orosei.

¿Qué significa esto para la vida?

Por ahora, nada definitivo.

“Desde hace tiempo sabemos que la superficie de Marte es inhabitable para la vida tal como la conocemos, así que la búsqueda de vida en ese planeta se concentra ahora bajo la superficie”, explica a la BBC Manish Patel, profesor de la Open University, en Reino Unido.

“Ahí es donde conseguimos suficiente protección de las radiaciones dañinas y la presión y la temperatura se elevan hasta niveles más favorables. Más importante aún, esto permite la existencia de agua líquida, algo esencial para la vida”, agrega.

Los astrobiólogos estudian ambientes extremos como los lagos salados en la Tierra para entender cómo sobrevivir en Marte.

Este principio de buscar el agua es clave para la astrobiología, el estudio de potencial vida más allá de la Tierra.

Así que, aunque el hallazgo sugiere la existencia de agua, no confirma nada adicional.

“No estamos más cerca de realmente detectar vida. Lo que hace este descubrimiento es darnos la ubicación acerca de dónde buscar en Marte. Es como el mapa de un tesoro, excepto que en este caso habrá muchas X’s marcando los sitios”, dijo Patel.

La temperatura del agua y su química también podría suponer un problema para cualquier potencial organismo vivo en Marte.

Para permanecer en estado líquido en esas frías condiciones (los investigadores estiman que la temperatura oscila entre -10 C y -30 C), es probable que el agua contenga muchas sales disueltas.

“Es probable que el agua sea extremadamente fría y muy salada, lo que sería bastante difícil para la vida” explica Claire Cousins, astrobiologa de la Universidad St. Andrews, de Reino Unido. (BBC News)

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Hallan el cadáver de la que podría ser la ballena más rara del mundo en Nueva Zelanda

Las ballenas picudas de Bahamonde e distinguen por sus hocicos alargados, sus dientes prominentes y su forma parecida a la de los delfines.

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Las autoridades neozelandesas hallaron el cadáver casi intacto de lo que parece ser una ballena picuda de Bahamonde, considerado el cetáceo más desconocido del mundo y del que nunca se ha visto un ejemplar vivo, en una playa al sureste del país.

El Departamento de Conservación neozelandés indicó en un comunicado que fueron informados el pasado 4 de julio del hallazgo del animal, de unos 5 metros de largo, en la playa de Otago y que se cree que se trata de un ejemplar de la misteriosa ballena, aunque esperan la confirmación del análisis de ADN.

Las ballenas picudas de Bahamonde (“Mesoplodon traversii” o “bahamondi”), también conocidas como zifios de Travers o mesoplones de Bahamonde, se distinguen por sus hocicos alargados, sus dientes prominentes y su forma parecida a la de los delfines.

“Las ballenas picudas son una de las especies de grandes mamíferos menos conocidas de la era moderna”, afirmó el jefe de operaciones del Departamento de Conservación en Otago, Gabe Davies, en el comunicado fechado el lunes.

“Desde el siglo XIX, sólo se han documentado seis ejemplares en todo el mundo, y todos menos uno procedían de Nueva Zelanda. Desde el punto de vista científico y de la conservación, esto es enorme”, agregó el experto.

Hallazgo permitirá a científicos identificar más características de las ballenas picudas

Las autoridades indicaron que las muestras de la ballena han sido enviadas a la Universidad de Auckland y que los resultados del ADN pueden tardar semanas o meses.

Estos zifios o ballenas picudas viven en aguas muy profundas y se alimentan de calamares y otros animales, aunque se desconoce casi todo de su comportamiento al no haberse avistado nunca un ejemplar vivo.

Esta especie fue descrita por primera vez en 1874 a raíz del hallazgo de una mandíbula inferior y dos dientes dos años antes en las islas Chatham, al sur de Nueva Zelanda.

Los restos de esqueleto encontrados en 1986 en la isla Robinson Crusoe (Chile) confirmaron el descubrimiento de la nueva especie, que debe parte de su hombre, Bahamonde, al biólogo marino chileno Nibaldo Bahamonde.

En este sentido, la especie es conocida como “Mesoplodon traversii”, en honor de naturalista neozelandés Henry Hammersley Travers, o “Mesoplodon bahamondi”.

Durante años los científicos solo contaron con restos del cráneo y esqueleto para identificar a estos zifios de Bahamonde, pero en 2010 y 2017 se encontraron especímenes muertos pero casi intactos en diferentes lugares en Nueva Zelanda.

Este reciente hallazgo en la playa de Otago permitirá aprender más sobre este misterioso cetáceo.

Con información de Forbes

JE

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Científicos confirman existencia de los ‘escurridizos’ agujeros negros de masa intermedia

El ‘elusivo’ agujero negro se encuentra atrapado en una fase intermedia de su evolución, según astrónomos.

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Omega Centauri es un conjunto espectacular de unos diez millones de estrellas, visible como una “mancha” en el cielo nocturno desde latitudes meridionales. Ahora, un equipo científico confirma lo que la astronomía lleva tiempo sospechando: este cúmulo globular contiene un agujero negro central.

Se trata de un “elusivo” agujero de masa intermedia, que parece ser el “eslabón perdido” entre los agujeros negros estelares y supermasivos. Los detalles del hallazgo se publican en la revista Nature en un artículo liderado por investigadores del Instituto Max Planck de Astronomía (Alemania) y la Universidad de Utah (EU).

Atrapado en una fase intermedia de su evolución, es considerablemente menos masivo que los típicos agujeros negros del centro de las galaxias, resumen los astrónomos, que añaden: Omega Centauri parece ser el núcleo de una pequeña galaxia separada cuya evolución se vio interrumpida cuando la Vía Láctea se la tragó.

Las conclusiones están basadas en más de 20 años de observaciones del telescopio espacial Hubble.

Los agujeros negros tienen diferentes masas. Los estelares, de entre una y varias decenas de masas solares, son bien conocidos, al igual que los supermasivos, con masas de millones o incluso miles de millones de soles. 

Se cree que las primeras galaxias deberían haber tenido agujeros negros centrales de tamaño intermedio, que habrían crecido con el tiempo a medida que esas galaxias evolucionaban, engullendo otras más pequeñas (como ha hecho la Vía Láctea) o fusionándose con galaxias más grandes.

Sin embargo, estos agujeros negros de tamaño medio son muy difíciles de encontrar, aunque ya se habían publicado estudios -por otros grupos- apuntando a su posible detección.

Galaxias como la Vía Láctea hace tiempo que superaron su fase intermedia y ahora contienen agujeros negros centrales mucho mayores, explican sendos comunicados del Max Planck y Utah, que afirman que, aunque existen candidatos prometedores, hasta ahora no se había detectado “con claridad” uno de masa intermedia.

Si alguna vez Omega Centauri fue el núcleo de una galaxia independiente, que luego se fusionó con la Vía Láctea y perdió, en el proceso, todo menos su grupo central de estrellas, el núcleo galáctico restante y su agujero negro central estarían “congelados en el tiempo”. No habría más fusiones y el agujero no podría crecer. 

Científicos centrarán su investigación en el agujero negro de Omega Centauri

La comprobación de esta hipótesis pasa necesariamente por la detección de su agujero negro central, pero hasta ahora no había sido posible. 

Nadine Neumayer, del Max Planck, y Anil Seth, de la Universidad de Utah, diseñaron en 2019 un proyecto para mejorar la comprensión de la historia de la formación de Omega Centauri.

Vieron que si eran capaces de identificar las esperadas estrellas de movimiento rápido alrededor de un agujero negro en su centro, eso sería una prueba de fuego, así como una forma de medir su masa.

Dirigidos por Maximilian Häberle, del Max Planck, el equipo creó un enorme catálogo -el mayor hasta la fecha y publicado en otro artículo- de los movimientos de las estrellas en Omega Centauri, midiendo las velocidades de 1.4 millones mediante el estudio de más de 500 imágenes obtenidas con el Hubble.

Los científicos encontraron siete estrellas “delatoras” que se movían rápidamente en una pequeña región del centro del citado cúmulo.

Esas estrellas que se mueven rápido lo hacen por la presencia de una masa cercana concentrada. El que fueran siete, con diferentes velocidades y direcciones de movimiento, permitió al equipo separar los distintos efectos y determinar que existe una masa central en Omega Centauri, de al menos 8,200 soles. 

Los resultados prometen resolver el debate de una década sobre un agujero negro de masa intermedia en Omega Centauri, según los autores.

“Ahora tenemos la confirmación de que Omega Centauri contiene un agujero negro de masa intermedia a unos 18,000 años luz, este es el ejemplo más cercano conocido de un agujero negro masivo”, resume Neumayer.

Anil Seth añade: “Creo que las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias. Esta es una evidencia realmente extraordinaria”.

Con información de Forbes

JE

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Ciencia

SpaceX, de Elon Musk, recibe 843 mdd para participar en el desmantelamiento de la EEI en 2030

La NASA en conjunto con SpaceX y Roscosmos planean la desorbitación de la Estación Espacial Internacional tras sus 24 años de servicio.

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La NASA otorgó a SpaceX 843 millones de dólares para construir un vehículo capaz de impulsar la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) hacia la atmósfera de la Tierra para su destrucción planificada alrededor de 2030, una tarea originalmente destinada a los propulsores de Rusia.

Según su nuevo contrato con la NASA, SpaceX construirá lo que la agencia espacial llamó el Vehículo de Desorbitación de EU para desorbitar la estación espacial y evitar riesgos para las áreas pobladas, y la NASA se hará cargo de la nave así como de la operación de desorbitación.

El laboratorio de investigación del tamaño de un campo de fútbol, ​​dirigido principalmente por Estados Unidos y Rusia, ha estado continuamente atendido por astronautas del gobierno durante sus aproximadamente 24 años de operación, pero sus componentes envejecidos llevaron a la NASA y sus socios extranjeros a establecer 2030 como una fecha de retiro planificada.

Estados Unidos, Japón, Canadá y los países bajo la Agencia Espacial Europea se comprometieron con la asociación de la estación espacial hasta 2030, mientras que Rusia acordó seguir siendo socio hasta 2028, la fecha hasta la cual la agencia espacial rusa, Roscosmos, cree que su hardware puede durar.

La cooperación científica a bordo de la ISS, que orbita a unos 400 kilómetros de la Tierra, ha sobrevivido a años de conflictos geopolíticos en la Tierra, incluida la guerra de Rusia en Ucrania, que ha acabado con casi todos los demás vínculos de cooperación con el mundo occidental.

NASA apuesta por construir estaciones espaciales privadas

La alianza entre Estados Unidos y Rusia se mantiene unida en gran medida gracias a una interdependencia técnica en la que los propulsores rusos mantienen la altitud orbital de la estación y los paneles solares estadounidenses mantienen su energía en funcionamiento.

Esos propulsores rusos estaban destinados originalmente a impulsar la ISS hacia la atmósfera terrestre al final de su vida útil, pero en los últimos años la NASA ha buscado sus propias capacidades de desorbitación en caso de que Rusia se retire de la alianza antes de lo previsto o no pueda realizar la tarea por sí misma.

El plan de desorbitación de Estados Unidos se aceleró en los últimos años a medida que la Casa Blanca y otras entidades gubernamentales presionaban a la NASA para que hiciera planes de contingencia en medio del deterioro de las relaciones con Rusia.

Para después de 2030, la NASA ha estado financiando el desarrollo temprano de estaciones espaciales construidas de forma privada en órbita terrestre baja para mantener la presencia estadounidense en la región cósmica, con Airbus y Blue Origin de Jeff Bezos involucrados en esos esfuerzos.

Aunque el mercado de estaciones espaciales privadas no se entiende completamente, los funcionarios estadounidenses creen que un reemplazo comercial de la ISS es crucial para competir con la estación espacial más nueva de China en órbita terrestre baja.

La NASA y China están compitiendo para llegar a la Luna. La agencia espacial estadounidense está invirtiendo miles de millones de dólares, asociándose con varios países y empresas, incluida SpaceX, para devolver a los primeros humanos a la Luna desde 1972.

Con información de Forbes

JE

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